Hedge Funds: Evolución e implicaciones

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En su Boletín de enero de 2006, el Banco Central Europeo describe las principales características del sector de los hedge funds y comenta su evolución reciente. También se presenta una panorámica del debate sobre regulación que está teniendo lugar actualmente, que gira en torno a las implicaciones del papel creciente de estos fondos para el sistema financiero y las posibles iniciativas de los sectores públicos y privados.

1. Introducción

La crisis del Long-Term Capital Management (LTCM) en septiembre de 1998 y sus secuelas en el sistema financiero mundial hicieron que las autoridades y la comunidad financiera fijaran su atención en los hedge funds. Sin embargo, esta crisis constituyó sólo un revés temporal para el crecimiento a largo plazo de este sector, que no se ha interrumpido desde entonces. Entre diciembre de 1998 y septiembre del 2005, el capital total gestionado por estos fondos creció a una tasa anual del 28%, y se estima que supera el billón de dólares. Si bien los hedge funds quedaron reservados inicialmente a inversores con un patrimonio muy elevado, ahora se han convertido en un importante instrumento de inversión alternativo, al que pueden acceder inversores institucionales y particulares, tanto directa como indirectamente. Page 15

El objetivo de este artículo es presentar una panorámica de la evolución del sector de los hedge funds y el debate que ha generado. El carácter de este sector es esencialmente internacional, pero siempre que sea posible se abordará también su dimensión específicamente europea. El artículo se divide en siete secciones, proporcionándose en las dos secciones siguientes detalles sobre el sector de los hedge funds y centrándose en las tres posteriores en el debate que se está desarrollando actualmente.

2. Características de los hedge funds
2.1. Definición

El origen del término hedge fund está relacionado con las actividades de las primeras instituciones de este tipo que surgieron en los primeros años de la segunda mitad del siglo XX. Estas instituciones compraban y vendían activos en descubierto con el fin de eliminar (cubrir) el riesgo de las amplias fluctuaciones que se daban en los mercados. Desde entonces, estos fondos se han convertido en un instrumento cada vez más complejo, con un amplio abanico de estrategias de inversión que no necesariamente incluyen la cobertura. Por consiguiente, en la actualidad no existe una definición de lo que es exactamente un hedge fund que se acepte de forma generalizada. Además, en ocasiones se han utilizado también términos alternativos -como «fondos de inversión apalancados», «instituciones muy apalancadas» y «sofisticados instrumentos de inversión alternativos»- que presentan los mismos problemas en cuanto a su definición.

Una posible forma de definir hedge funds es excluir del universo de fondos varias categorías de instrumentos de inversión colectiva, en lugar de tratar de identificar sus características verdaderamente distintivas. Si se adopta este enfoque, se separarían los fondos de inversión tradicionales (los OICVM ) y otros fondos alternativos (como los fondos inmobiliarios, los fondos de capital riesgo y los fondos de capital inversión). A los fondos restantes se les podría denominar entonces hedge funds. No obstante, este enfoque no sería satisfactorio a efectos estadísticos o legales y, en última instancia, no sería muy clarificador.

Un examen de las características habituales de estos fondos permite comprender mejor algunas de las diferencias con respecto a otros fondos de inversión y tiende a corroborar la opinión de que los hedge funds representan un modelo económico flexible más que una categoría de activos alternativa.

Las diferencias clave entre los hedge funds y otros fondos de inversión que surgen de dicho análisis se encuentran en que los primeros tienen órdenes de inversión generalmente más amplias, carecen de restricciones sobre el tipo de instrumentos o de estrategias, o estas restricciones son muy limitadas, y hacen un uso extensivo de la venta en descubierto, del apalancamiento y de los derivados. La posibilidad de utilizar estrategias de inversión sin restricciones y apalancadas constituye la base de las actividades de estos fondos, que ha de ser una característica permanente, mientras que otras características de segundo orden -entre las que se encuentran la regulación, los inversores y la transparencia- probablemente evolucionarán.

A efectos de este artículo, un hedge fund puede, por lo tanto, describirse como un fondo cuyos gestores tienen sus remuneraciones vinculadas a las comisiones por resultados y que pueden utilizar libremente distintas estrategias de inversión dinámicas para obtener rendimientos absolutos positivos, haciendo uso de una combinación de apalancamiento, derivados, posiciones largas y cortas en valores o cualquier otro tipo de activos en una amplia gama de mercados.

2.2. Tipos de estrategia

El estilo de inversión de un hedge fund es más importante para su perfil de rentabilidad ajustada por el riesgo que la elección de categorías de activos o que la orientación sectorial/ geográfica. En general, pueden distinguirse cuatro grupos de estrategias principales:

- Los fondos direccionales tratan, por lo general, de anticipar los movimientos bursátiles y ofrecen rentabilidades acordes con los elevados riesgos asumidos y el apalancamiento correspondiente. Los fondos macro-globales constituyen el ejemplo más importante de este estilo de inversión. Estos fondos apuestan por la dirección del mercado «a la baja» e intentan aprovechar las principales tendencias o acontecimientos económicos. Por el contrario, los fondos que invierten en mercados emergentes y otros fondos direccionales con una orientación Page 16 regional apuestan por la dirección del mercado «al alza», es decir, tienden a escoger activos en determinados mercados y encontrar las ineficiencias en los mercados en desarrollo.

- Los fondos neutrales al mercado (denominados también fondos de «arbitraje» o de «valor relativo») buscan obtener el valor relativo o las oportunidades de arbitraje para explotar las distintas discrepancias en los precios y tratar de eliminar la exposición a los movimientos en los mercados. Los rendimientos de este tipo de estrategias suelen mostrar una volatilidad más baja, pero su puesta en práctica requiere un apalancamiento de medio a alto, con el fin de aprovechar las pequeñas distorsiones en la formación de precios, especialmente en los mercados de renta fija y otros mercados de crédito.

- Las estrategias basadas en acontecimientos tratan de aprovechar las «situaciones especiales» en la vida de una empresa, como las fusiones y adquisiciones, reestructuraciones o quiebras. Estas estrategias se encuentran en medio de la gama de volatilidades, y por tanto tienen una volatilidad media y un apalancamiento de bajo a medio. Algunos fondos basados en acontecimientos, especializados en valores de empresas en dificultades, tratan de explotar el hecho de que es difícil realizar una valoración de dichos títulos y de que los inversores institucionales no están autorizados a invertir en ellos.

- Los fondos de hedge funds (fondos de fondos) invierten en otros hedge funds y se espera de ellos que tengan una volatilidad más baja y una rentabilidad ajustada por el riesgo atractiva, debido a los beneficios de la diversificación.

2.3. Partes implicadas

Los hedge funds están domiciliados predominantemente en centros financieros extraterritoriales, lo que significa que, por lo general, la intervención de los reguladores es mínima y que cuentan con un tratamiento fiscal favorable, aunque sus gestores suelen efectuar sus operaciones desde los centros financieros más importantes. Por ejemplo, la mayoría de los hedge funds europeos se gestionan desde Londres.

Los gestores de estos fondos prefieren centrarse en sus estrategias de gestión del patrimonio del fondo (que constituyen su punto fuerte) y habitualmente contratan a administradores para los servicios de apoyo. Estos administradores prestan servicios múltiples, entre los que se incluyen la valoración de las posiciones y el cálculo del valor de los activos netos del fondo, el asesoramiento jurídico, la ayuda en la presentación de información y el procesado de las operaciones de los inversores. La valoración de las posiciones y el cálculo del valor de los activos netos son especialmente importantes para garantizar que los inversores dispongan de la información adecuada sobre los resultados del fondo y de su cartera de inversión.

Las estrategias de inversión de los hedge funds implican una negociación considerable y, por lo tanto, exigen un extenso apoyo operativo, servicios de financiación y de intermediación de los prime brokers, es decir, de bancos o agencias de valores que proporcionan servicios de intermediación y otros servicios profesionales a los hedge funds y a otros importantes clientes institucionales. Las principales plataformas de prime brokers facilitan la financiación, la gestión de riesgos, la ejecución, la compensación y la liquidación de las operaciones. Otros servicios que se incluyen son la custodia de activos, el acceso a la investigación, la consulta y la...

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